No man is an island – A selection from the prose

By John Donne

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This meditative prose conveys the essence of the human place in the world – past and present.'Any man’s death diminishes me, because I am involved in Mankind. And therefore never send to know for whom the bell tolls: It tolls for thee'Perhaps no one wrote better about the human condition – heart, body and soul – than John Donne (1572–1631). Known in his youth as a ‘great V This meditative prose conveys the essence of the human place in the world – past and present.'Any

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Book details

Hardcover, 256 pages
1997 by Folio Society

(first published 1624)

Original Title
No Man Is An Island
Edition Language
English

Community Reviews

B. P. Rinehart

"Nunc Lento Sonitu Dicunt, Morieris (Now this bell, tolling softly for another, says to me, Thou must die.)"

This meditation is most remembered now a days as the namesake for the Hemingway novel For Whom the Bell Tolls and Thomas Merton's book No Man Is an Island. But it is more deep and much more important than that.

This meditation mainly focuses on the universality of man and how death chips away at the whole but does not stop the whole from being universal. Or something like that.

But as much as it may seem to not be anything special it is obvious that this meditation is a very moving one, to suggest that we all, whether realize it or not, have a vested interest in each other.

Now the bell that figures throughout this prose is symbolizing, or really announcing, death. But as the narrator thinks on it he comes to feel that this bell does not simply announce one death but a dying in every one.

"No man is an island, entire of itself; every man is a piece of the continent, a part of the main. If a clod be washed away by the sea, Europe is the less, as well as if a promontory were, as well as if a manor of thy friend's or of thine own were: any man's death diminishes me, because I am involved in mankind, and therefore never send to know for whom the bell tolls; it tolls for thee."


I think, in the end, what Donne is trying to get across is that though death, whether it is his own or someone who he does not know, tries to put you into the void it is God who still keeps man unified. For an interesting, secular version of this I would read George Eliot's O May I Join the Choir Invisible!.

" Another man may be sick too, and sick to death, and this affliction may lie in his bowels, as gold in a mine, and be of no use to him; but this bell, that tells me of his affliction, digs out and applies that gold to me: if by this consideration of another's danger I take mine own into contemplation, and so secure myself, by making my recourse to my God, who is our only security."

kaelan

Many readers, including the author himself, have distinguished between "Jack" the poet and "John" the preacher. Yet the greatest of Donne's poetic virtues—namely, his ear for rhythm and sonority and his mastery of the extended metaphor or "conceit"—adorn his prose works as well.

No Man Is an Island provides a general sampling of those works. My favourites, among the pieces represented, were the morbidly bizarre Biathanatos (1608), which I'd already read in full, and the slightly less bizarre but no less morbid Devotions Upon Emergent Occasions, and severall steps in my Sicknes (1623), whence came such commonplaces as "no man is an island" and "for whom the bell tolls...". (I should note, however, that many of Donne's more famous phrases resonate quite differently when encountered in their original context.)

My main gripe with this collection, given my tastes and upbringing, is that the greater part of the book is devoted to Donne's sermons, which, although beautifully written (especially when read aloud), can grow a tad tedious for a non-religious reader such as myself. A fascinating and illuminating read nonetheless.

Leandro Dutra

Great prose, great Gospel.

Antonio Gallo

In tempo di crisi la poesia, con la sua lingua formalizzata, può trasformare il rito dell’esperienza quotidiana in emozioni, facendo in modo che chi la legge non si senta solo.

Non tutti, ovviamente, riescono ad avvicinarsi ad essa in maniera facile, convinti di ricevere un aiuto.
E’ pur vero che, in un tempo come quello che stiamo vivendo, aveva ragione Sigmund Freud quando scrisse che ovunque rivolgesse la sua ricerca sulla psiche umana, si rendeva conto che da quelle parti era già passato un poeta.

Chi naviga in rete in queste giornate di isolamento e solitudine, si rende conto che la pandemia scatenata a livello planetario da un nemico tanto invisibile quanto introvabile, lascia una traccia che il tempo difficilmente cancellerà.

Tocca in profondità la sensibilità della coscienza collettiva, al di là di ogni credo politico o religioso. Non possiamo ancora stabilire il numero di persone che in poco tempo ha lasciato, o lascerà, questo pianeta a causa sua, senza una ragione plausibile.

Nonostante la grande perdita, con queste considerazioni negative a livello globale, la pandemia ha messo in evidenza il fatto che nessun uomo è un’ “isola”. Tutti gli esseri umani sono destinati ad essere “connessi”.

Robinson Crusoe riuscì a stare da solo su quell’isola dopo il naufragio per un bel pò di tempo. Ma poi dovette necessariamente ritornare tra i suoi simili. Non possono esserci razze, generi, colori, fedi, teorie politiche o religioni a dividere gli esseri umani. Quella sua “isola” apparteneva al “Continente” degli umani, a un “Tutto” dal quale noi tutti proveniamo e siamo destinati a ritornare.

Il poeta e filosofo inglese John Donne, fin dal seicento, nella sua poesia metafisica aveva brillantemente intuito la necessità del “Tutto”, ovvero l’importanza di tenere uniti tutti gli uomini visti come “pezzi” costitutivi di un “Continente, di un “Tutto”, cioè dell’umanità.

“Nessun uomo è un’isola, intero per se stesso;
Ogni uomo è un pezzo del continente,
parte della Terra intera; e se una sola zolla vien portata via
dall’onda del mare, qualcosa all’Europa viene a mancare,
come se un promontorio fosse stato al suo posto,
o la casa di un uomo, di un amico o la tua stessa casa…”.

Anche il “web” è stato visto come un “insieme”, costituito da piccole entità, variamente collegate, minuscoli “pezzi” che sono i “link”, che poi diventano vere e proprie metafore esistenziali vaganti nello spazio tra “bits & bytes”, alla ricerca di una identità personale che cercano di identificarsi negli altri.

In realtà, nessuno di essi può esistere e sussistere senza la presenza-esistenza degli altri, siano essi “isole”, “collegamenti” o “esseri umani”. Nell’intuizione poetica secentesca di John Donne troviamo anticipata la teoria unificata del “tutto”, sia essa la “Terra”, il “Web” ed anche oltre, come vedremo qui di seguito.

A dire il vero, questo suo pensiero ha ben poco a che fare con la poesia. In effetti John Donne lo esprime in una delle sue “Meditazioni”, così come si può leggere in questa edizione della Folio Society che posseggo nella mia biblioteca inglese. La si può leggere a pag. 74 introdotta da questo titolo: “ From Meditation 17: Now, this bell tolling softly for another says to me, Thou must die”. (“Da Meditazione 17: Ora la campana suona lentamente per un altro e mi dice, Tu devi morire”)

Ma se nessun Uomo è un’Isola, bensì un pezzo di Continente, vuol dire che ogni Continente è pur parte della Terra intera fatta da altri Continenti. E se questa Terra non sta nell’Universo per se stessa ed è legata ad altri pianeti che formano l’Universo, essa si ritrova in un preciso continuum spazio-temporale con tutta la materia-energia in essa contenuta. Quello che abbiamo chiamato “Tutto” si giustifica allora in tutte le possibili configurazioni di un Universo che diventa Omniverso …

Arrivato a questo punto mi accorgo di essermi … perso nella mia “isola”.

Kjestine L. Evans

Not worth the effort to download.

This should be one of,the most beautiful meditations ever written, but this version is a one page poem. That's it. Crazy and pretty disrespectful.

Leandro2k

The need to belongWe were created to belongBelong to someone Belong to lifeBelong to familyBelong to friendsBelong to DivineBelong to mankindAnd I belong to you

Ian Banks

Quite a slog but worth it for the gems unearthed. I really appreciated the introduction about Donne's life and career because it prepared me for the bombasticity (if that's a word) of the sermons and prose and forced me to reconsider things like how they might be read aloud.

Jinx:The:Poet {the Literary Masochist, Ink Ninja & Word Roamer}

"No Man is an Island"
By John Donne

No man is an island,
Entire of itself,
Every man is a piece of the continent,
A part of the main.
If a clod be washed away by the sea,
Europe is the less.
As well as if a promontory were.
As well as if a manor of thy friend's
Or of thine own were:
Any man's death diminishes me,
Because I am involved in mankind,
And therefore never send to know for whom the bell tolls;
It tolls for thee.

Maddy Martin

The last line always gives me chills. Love it.

Matt Jacob

Good poetry is always appreciated. The ideas in this poem about unity bring a positive feeling and a good sense of belonging, even if you don't buy into the religious tenet.

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